La NASA est susceptible de déplacer certains astronautes de Starliner en raison de retards prolongés

La NASA ne fera pas d’annonce officielle avant des semaines ou des mois, mais deux sources affirment que l’agence spatiale déplace plusieurs astronautes du vaisseau spatial Starliner de Boeing sur le véhicule Crew Dragon de SpaceX pour les prochaines missions vers la Station spatiale internationale.

Les affectations ne sont pas définitives – elles doivent encore passer par le processus d’approbation officiel du Groupe d’experts multilatéral sur les opérations de l’équipage, qui comprend tous les partenaires internationaux – mais des sources affirment que les astronautes débutants de la NASA qui n’ont pas encore volé dans l’espace quitteront le véhicule Boeing en raison de sa retards en cours.

Le scénario le plus probable est que Nicole Mann, Josh Cassada et Jeanette Epps voleront désormais dans le cadre de la mission SpaceX Crew-5, dont le lancement est prévu au plus tôt en août 2022 sur une fusée Falcon 9. Ils seront probablement rejoints par un astronaute partenaire international, probablement le Japonais Koichi Wakata, pour la mission.

Ces changements représentent des changements substantiels pour la NASA et ses astronautes. Mann a été affecté au Crew Flight Test pour Starliner depuis août 2018. Il s’agit du vol pivot qui aura lieu après le prochain vol d’essai sans équipage de Boeing de Starliner, Orbital Flight Test-2 ou OFT-2. Au moment de l’affectation de Mann, Cassada a été affecté au premier vol opérationnel de Starliner, une mission de rotation régulière vers la station spatiale appelée “Starliner-1”. Epps a été ajouté à la mission Starliner-1 il y a un an.

Un porte-parole de la NASA, Kyle Herring, a refusé de confirmer toute information sur les nouvelles affectations.

Il est probable que les astronautes de la NASA ayant une expérience de vol actuellement affectés aux missions Crew Flight Test et Starliner-1, Butch Wilmore, Michael Fincke et Sunita Williams, resteront sur ces manifestes pour le moment. Cependant, des sources ont suggéré à Ars que la NASA estime qu’elle ne peut plus attendre pour obtenir ses astronautes débutants – Epps est de la classe de 2009, et Mann et Cassada sont de la classe de 2013 – une expérience de vol spatial.

Au moment de son affectation en 2018, le vol de Mann devait avoir lieu dès 2019. Depuis lors, cependant, le programme Starliner a subi une série de revers. Un premier vol d’essai sans équipage, OFT-1, a finalement décollé en décembre 2019. Cependant, en raison d’erreurs logicielles, ce véhicule a failli être perdu, à la fois peu de temps après son lancement et peu de temps avant sa rentrée dans l’atmosphère terrestre. En raison des problèmes du véhicule en vol, la NASA n’a pas autorisé Starliner à tenter de s’amarrer à la Station spatiale internationale, un objectif clé du vol d’essai.

Cet échec a déclenché un douloureux processus de 20 mois pour Boeing et les astronautes attendant leurs vols. Boeing a accepté de payer un deuxième vol d’essai pour un coût de 410 millions de dollars sur ses propres ressources. Les ingénieurs logiciels de la société ont ensuite fouillé dans plus d’un million de lignes de code de Starliner pour rechercher les erreurs. Enfin, ils l’ont testé de manière beaucoup plus approfondie qu’auparavant.

Starliner a finalement atteint la rampe de lancement début août pour la mission OFT-2. Cependant, quelques heures seulement avant le lancement prévu du véhicule le 3 août, plus de la moitié des 24 vannes qui contrôlent le flux d’oxydant de tétroxyde de diazote à travers le module de service du vaisseau spatial ont mal fonctionné. Le lancement a été initialement reporté d’un jour, puis retardé indéfiniment après que Boeing a décidé de ramener Starliner dans son hangar de traitement pour un dépannage plus approfondi.

Il y a environ deux semaines, le chef des opérations de vols spatiaux habités de la NASA, Kathy Lueders, a déclaré que des équipes d’ingénieurs et de techniciens de Boeing et de la NASA continuent d’évaluer le problème des vannes collantes. Une nouvelle date pour cette mission OFT-2 n’a pas encore été fixée, et Lueders indiqué qu’un ne sera peut-être pas défini de sitôt. Elle a suggéré que la mission glissera probablement jusqu’en 2022. “Mon instinct est que ce serait probablement plus susceptible d’être l’année prochaine, mais nous travaillons toujours sur ce calendrier”, a-t-elle déclaré.

Des sources ont confirmé qu’aucune date n’a été fixée pour la prochaine tentative de lancement d’OFT-2, car le problème de valve du vaisseau spatial n’a pas encore été résolu. En réalité, ce vol d’essai pourrait ne pas avoir lieu avant le printemps prochain. Parce qu’il n’y a aucune certitude que ce vol d’essai se déroulera parfaitement et parce qu’il y aura un examen approfondi des données après le vol, la NASA a une faible confiance quant au moment où le premier vol en équipage aura lieu.

Alors que Mann passera de ce test en vol de l’équipage Starliner à la mission SpaceX Crew-5, prévue au plus tôt en août, cela suggère que la NASA pense que la première mission de l’équipage Starliner n’aura pas lieu avant la seconde moitié de 2022. Et il n’y a aucune garantie cela se produira alors.

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