Les précolombiens de l’Atacama élevaient des perroquets pour leurs plumes

Il y a des siècles, les indigènes sud-américains ont amené des perroquets vivants à des centaines de kilomètres à travers les montagnes des Andes, puis les ont élevés en captivité dans le désert d’Atacama, selon une étude récente.

L’Atacama est l’un des derniers endroits où chercher des perroquets tropicaux. C’est le désert le plus sec du monde et il s’étend le long de la côte Pacifique du Chili à l’ouest de la Cordillère des Andes. La plupart des communautés de l’Atacama sont à des centaines de kilomètres de l’endroit le plus proche qu’un oiseau tropical pourrait trouver habitable. Mais l’archéologue de l’Université d’État de Pennsylvanie, Jose Capriles, et ses collègues ont récemment examiné les squelettes et les momies de 27 perroquets amazoniens, représentant au moins six espèces, qui avaient été enterrés comme offrandes funéraires pour les morts sur plusieurs sites précolombiens de l’Atacama.

Ils ont découvert que les oiseaux avaient très probablement été gardés en captivité et cueillis souvent pour leurs plumes rouge vif, jaune, bleue et verte. Pour se rendre dans le désert, les oiseaux doivent avoir été capturés dans leurs habitats amazoniens tropicaux et transportés à travers les Andes le long des routes commerciales. Les perroquets capturés sont probablement arrivés sur les caravanes de lamas qui fréquentaient les communautés oasiennes comme Pica, dans le nord du Chili.

Des communautés comme Pica se sont développées autour d’oasis qui formaient autrefois les nœuds d’un vaste réseau de routes de caravanes de lamas qui reliaient l’Atacama à des communautés éloignées du bassin amazonien et au-delà. Pica, au cœur sec de l’Atamaca, était une plaque tournante du commerce régional des années 900 aux années 1400 de notre ère, elle était donc bien établie au moment où les Incas ont conquis la région dans les années 1470. Et les résidents les plus importants de Pica檚 – et ceux des communautés similaires d’Atacama – étaient souvent enterrés avec de riches objets funéraires, y compris des perroquets.

Les oiseaux momifiés étaient généralement placés dans une position de repos, mais étaient parfois posés dans un style dramatique avec le bec grand ouvert et la langue sortie. Les chercheurs ont étudié la chimie de leurs os à la recherche d’indices sur le régime alimentaire des oiseaux et ont examiné leurs restes à la recherche d’indices sur la façon dont ils avaient vécu et avaient été soignés.

Ils ont conclu que la plupart des oiseaux avaient été gardés en captivité dans les communautés oasiennes du désert, étaient souvent nourris avec des régimes à base de maïs et étaient fréquemment cueillis pour récolter leurs plumes. Garder les oiseaux en vie aurait nécessité un travail qualifié, mais leur présence aurait été autant un symbole de statut que les plumes qu’ils fournissaient.

Pendant des milliers d’années, mais surtout pendant les siècles du pouvoir Tiwanaku et Inca, les dirigeants politiques, les guerriers d’élite et les prêtres de plusieurs cultures des Andes et de l’Atacama portaient les plumes de perroquets tropicaux, comme l’ara rouge, comme symboles de leur statut. . Des coiffes, des ornements et des robes de cérémonie ont été trouvés dans des cimetières et des abris sous roche à travers la région, le premier exemple remontant à plus de 5 000 ans.

Plusieurs des oiseaux que Capriles et ses collègues ont étudiés avaient été momifiés avec presque autant de soin et de cérémonie que les humains qu’ils accompagnaient. Parce que la peau des perroquets morts depuis longtemps était si bien conservée, les chercheurs ont pu voir que tous avaient trop de bourgeons de plumes. Chez la plupart des oiseaux, c’est un symptôme de plumaison excessive. Les oiseaux auraient pu arracher leurs propres plumes, à cause du stress ou de la maladie, mais Capriles et ses collègues disent qu’il est plus probable que les gens récoltaient régulièrement leur plumage.

De nombreux oiseaux de l’étude ont montré d’autres indices subtils qui parlaient d’une vie en captivité. Un bec d’oiseau et plusieurs griffes d’oiseaux étaient envahis par la végétation, tandis que d’autres avaient clairement été taillés avec des outils au lieu de s’user naturellement comme ils le feraient dans la nature. Les os d’une autre aile d’oiseau s’étaient brisés et guéris, ce qui suggère qu’il a probablement été soigné après la blessure – et que la blessure peut avoir été infligée par des humains essayant d’empêcher le perroquet de s’envoler, spéculent Capriles et ses collègues. D’autres oiseaux avaient des plumes coupées au bout de leurs ailes, ce qui aurait limité leur capacité à voler.

Capriles et ses collègues ont également étudié les rapports d’isotopes stables des éléments azote et carbone dans les os des perroquets. Les ratios de carbone 12 et de carbone 13 peuvent offrir des indices sur les types de plantes que quelqu’un a mangées ; l’azote peut suggérer la quantité de viande ou de fruits de mer composant le régime alimentaire d’une personne.

Certains des perroquets captifs avaient un régime alimentaire riche en graines et fruits tropicaux. Mais la plupart des autres avaient apparemment été nourris avec un régime à base de plantes domestiques comme le maïs. Certains perroquets avaient des niveaux inhabituellement élevés d’azote-15, ce qui signifie probablement que le maïs qu’ils mangeaient avait été fertilisé avec du guano d’oiseaux marins. Cela correspond aux preuves des ossements de personnes enterrées dans la même région.

Comme les corbeaux ou les perroquets, l’endroit le plus proche où les six espèces vivent dans les mêmes habitats qui se chevauchent serait à environ 500 kilomètres à travers les Andes. Selon Capriles et ses collègues, cependant, un réseau complexe de routes commerciales produisait probablement des perroquets à partir de plusieurs endroits différents, certains jusqu’à 900 kilomètres. C’est environ un voyage aller simple de deux ou trois mois, basé sur l’expérience des peuples autochtones modernes.

L’ADN ancien des perroquets d’Atacama soutient l’idée de réseaux commerciaux complexes et en constante évolution. Les archéologues ont également trouvé des restes de perroquets tropicaux sur le site de Chaco Canyon au Nouveau-Mexique, mais ces oiseaux semblent tous provenir de la même population assez petite. Cela suggère que les riches et puissants de Chaco Canyon ont importé une seule colonie de reproduction de perroquets en un seul voyage.

Mais dans les communautés oasiennes dispersées de l’Atacama, les archéologues ont trouvé plusieurs espèces de perroquets. Et même les membres de la même espèce ont montré une quantité de diversité génétique qui suggérait qu’ils provenaient de plusieurs populations sauvages à des endroits et à des moments différents. Il n’est pas encore clair si l’un de ces perroquets capturés dans la nature a ensuite été utilisé pour élever une nouvelle progéniture une fois qu’ils ont traversé les Andes.

On ne sait toujours pas si des caravanes ont fait tout le voyage jusqu’en Amazonie pour aller chercher des perroquets vivants et les ramener en territoire inca ou si des oiseaux vivants passaient de main en main le long d’un réseau commercial plus complexe. Mais les perroquets ne sont qu’un exemple du commerce de marchandises sur des centaines de kilomètres de terrain accidenté. Les réseaux s’étendaient du bassin amazonien à l’est jusqu’à l’Atacama et au nord jusqu’au sud-ouest des États-Unis. Les peuples autochtones des Amériques ont maintenu ces réseaux éloignés depuis des siècles avant la montée de l’empire Inca, et dans de nombreux endroits, ils persistent encore aujourd’hui.

PNAS, 2021 DOI : 10.1073/pnas.2020020118 (À propos des DOI).

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